Teknologi femtocell muncul dalam rancangan AT&T, Sprint, dan Verizon

Persidangan CTIA Wireless minggu ini mungkin merupakan pesta keluar untuk femtocell, stesen pangkalan selular kecil yang dapat menghantar lalu lintas suara dan data ke pautan jalur lebar yang murah, tetapi peranti akhirnya mungkin kelihatan berbeza dari yang diharapkan oleh kebanyakan orang.

Femto Forum akan menaja pameran khas di pameran CTIA di Las Vegas dan menjadi tuan rumah meja bulat pada hari Rabu petang. Kumpulan industri juga akan memberikan perincian mengenai "plugfest" yang diadakan minggu depan di selatan Perancis untuk membuktikan kebolehoperasian antara peralatan femtocell dari pelbagai vendor. Forum mengharapkan lebih daripada 20 pengeluar untuk berpartisipasi, menguji peralatan yang dibangun sesuai standar yang diadopsi April lalu oleh 3GPP (Projek Perkongsian Generasi Ketiga). Sekiranya vendor dapat membuktikan interoperabilitas, itu akan menjadi langkah untuk membiarkan pembawa dan pembangun peralatan rangkaian mencampur dan mencocokkan teknologi dari banyak vendor, berpotensi menurunkan kos dan penggunaan femtocell, kata Simon Saunders, ketua Forum Femto.

[Ikuti berita rangkaian terkini dengan buletin Laporan Rangkaian kami. | Ikuti perkembangan teknologi mudah alih dengan blog Mobile Edge dan buletin Mobilisasi. ]

Juga pada minggu ini, AT&T dijangka akan menawarkan femtocell di seluruh negara setelah melakukan percubaan di beberapa negeri mulai September lalu. Peranti Airave Sprint Nextel sudah dalam penggunaan komersial sepenuhnya, dan Verizon Wireless mengatakan ia merancang untuk menawarkan femtocells segera setelah melancarkan perkhidmatan jalur lebar mudah alih LTE (Evolusi Jangka Panjang) komersial. Vodafone, NTT DoCoMo, dan China Unicom juga menawarkan peranti.

Walaupun aduan liputan setua teknologi selular, ledakan baru-baru ini dalam penggunaan data mudah alih menjadikan femtocell sebagai inovasi tepat pada masanya.

"Bagi pengguna iPhone yang benar-benar kecewa kerana digugurkan sepanjang masa, femtocell mungkin menjadi jawapannya," kata penganalisis IDC Godfrey Chua.

Walaupun kira-kira 60 syarikat penerbangan di seluruh dunia melakukan percubaan femtosel, hanya ada sembilan penggunaan komersial, menurut Femto Forum. Ini untuk teknologi yang difikirkan oleh beberapa pemerhati akan tersebar luas sebelum akhir tahun 2008. Tetapi vendor dan penyedia perkhidmatan mengalami kesukaran untuk mencari cara untuk menentukan harga dan memasarkan femtocell isi rumah khusus untuk pengguna, serta menghadapi masalah teknikal yang lebih besar daripada yang dijangkakan.

Kini, sebilangan vendor dan penganalisis industri mengatakan mungkin jenis femtocell lain yang akhirnya memenuhi janji teknologi. Ini mungkin termasuk femtocell yang dibina untuk router Wi-Fi pengguna, yang meningkatkan liputan di dalam perusahaan bersaiz sederhana, dan unit luar yang menjadi kelebihan penerapan LTE.

Femtocell lebih kecil daripada microcell atau picocell, dua jenis stesen pangkalan yang sering digunakan untuk meningkatkan liputan di bangunan. Ia juga berbeza kerana mempunyai elemen RNC (kawalan rangkaian radio) terbina dalam. Biasanya, RNC terletak di pusat data syarikat penerbangan. Memiliki yang bersepadu membolehkan femtocell menghubungkan ke apa-apa jenis jalur lebar berwayar, seperti modem kabel atau DSL. Peranti biasanya dapat meliputi sekitar 5.000 kaki persegi (465 meter persegi) dan melayani beberapa pengguna telefon bimbit dalam isi rumah. Pemilik femtocell boleh membuat "senarai putih" telefon yang dibenarkan pada peranti.

Tetapi membuat perbincangan femtocell dengan telefon bimbit yang sudah dimiliki pengguna, dan dengan mekanisme back-end syarikat penerbangan untuk penagihan dan fungsi lain, telah menimbulkan cabaran.

"Menjadikan femtocell berfungsi dengan set telefon bimbit yang ada adalah tugas besar - jauh lebih besar daripada yang kami jangkakan," kata Will Franks, pengasas dan ketua pegawai teknologi di Ubiquisys, yang membekalkan teknologi femtocell kepada syarikat penerbangan, termasuk Softbank di Jepun dan SFR di Perancis.

Satu masalah adalah femtocell menggunakan ciri yang termasuk dalam standard stesen pangkalan selular tetapi tidak biasanya digunakan dalam sel tradisional, kata Franks. Hasilnya, pembuat telefon tidak merancang telefon mereka agar berfungsi dengan ciri tersebut. Contohnya, femtocell menggunakan "mode tertutup", yang tidak membenarkan telefon bimbit mengakses sel. Dalam ujian pembangunan, Ubiquisys mendapati telefon bimbit akan tergantung, tidak dapat menggunakan isyarat apa pun. Perisian pada kebanyakan telefon tidak dapat dikemas kini untuk menambahkan ciri itu, jadi Ubiquisys harus mengubahsuai femtocellnya untuk mengatasi kekurangan tersebut, katanya. Mulai sekarang, syarikat penerbangan yang mengesahkan model telefon bimbit baru sedang mengujinya dengan femtocell, katanya.

Pembuat femtocell IP.acccess, yang mengesahkan telah menyediakan teknologi untuk penggunaan percubaan AT&T, mengalami masalah serupa. Sebagai contoh, "senarai putih" telefon yang dibenarkan pada femtocell didasarkan pada nombor telefon bimbit pengguna dan seharusnya diperbaharui apabila kad SIM pada salah satu telefon diganti. IP.access mendapati bahawa femtocell tidak melakukan itu, jadi telefon bimbit secara misterius akan berhenti bekerja dengan femtocell, kata Andy Tiller, naib presiden pemasaran. Setelah masalah itu dijumpai, IP.access mengautomasikan prosesnya. Itu adalah salah satu daripada banyak masalah kecil.

"Terdapat 101 perkara yang perlu diselesaikan," kata Tiller. "Ini jauh lebih rumit daripada yang disangka orang. Anda harus mengubah semuanya."

Di luar masalah teknikal, penyedia perkhidmatan yang mensasarkan sel femt mereka kepada pengguna harus memikirkan cara menjual peranti berasingan yang pada dasarnya menyampaikan apa yang telah dikatakan oleh pembawa selama ini: liputan dalaman yang mencukupi. Terdapat banyak kemungkinan model untuk menjual femtocell. Masalahnya ialah dengan menawarkan peranti menunjukkan sesuatu yang negatif - masalah kapasiti rangkaian pembawa - dan meminta pelanggan untuk melakukan sesuatu untuk menyelesaikannya. Sesungguhnya, hasil penyelidikan yang diumumkan minggu ini oleh Femto Forum menunjukkan bahawa sekitar 60 peratus nilai ekonomi femtocell terletak pada apa yang dapat dijimatkan oleh penyedia perkhidmatan pada infrastruktur.

"Ia tidak sesuai dengan banyak orang," kata penganalisis Jack Gold dari J. Gold Associates.

Persembahannya berbeza-beza. Di Amerika Syarikat, Sprint mengenakan $ 99.99 untuk unit Airave, ditambah dengan "Caj Liputan yang Dipertingkatkan" sebanyak $ 4,99 sebulan. Pelan panggilan tanpa had pilihan berharga $ 10 sebulan untuk satu telefon atau $ 20 sebulan untuk beberapa telefon yang berkongsi Airave. Ketika AT&T memulakan tawaran ujian pertama dari peranti Microcellnya di Charlotte, NC, tahun lalu, ia menawarkan pilihan dua rancangan harga. Pelanggan hanya boleh membeli Microcell dengan harga $ 150, atau membayar $ 20 sebulan untuk panggilan telefon domestik tanpa had yang dibuat melalui peranti. Pelan terakhir termasuk rebat $ 100 untuk kos Microcell.

Syarikat penerbangan sudah mencapai kejayaan, kata penganalisis In-Stat, Allen Nogee. Dalam Statistik menganggarkan terdapat 380,000 femtocell yang dihantar ke seluruh dunia tahun lalu dan akan dihantar sekitar 2 juta unit kepada pelanggan tahun ini. "Saya rasa ia semakin kuat," kata Nogee.

Walau bagaimanapun, peluang sebenar untuk liputan di rumah terletak pada femtocell yang tidak diketahui oleh pelanggan di sana, menurut Nogee dan penganalisis lain. Dua atau tiga tahun, peranti mungkin disatukan ke pintu masuk jalur lebar rumah atau penghala Wi-Fi, dan pengguna akan mendapat perkhidmatan yang lebih baik tanpa perlu melakukan atau menghabiskan apa-apa.

"Agar berjaya, ini harus sejajar dengan model pengedaran seperti elektronik pengguna," kata penganalisis Phil Marshall dari Tolaga Research.

Pengangkut juga bertujuan untuk kedai dan perniagaan bersaiz sederhana, menggunakan femtocell yang sedikit lebih kuat, kata pemerhati. Perusahaan besar dan kemudahan awam yang besar seperti pusat membeli-belah sering mendapat liputan yang lebih luas dengan antena yang diedarkan, tetapi ini biasanya terlalu mahal untuk organisasi yang mempunyai kurang daripada 250 pekerja, kata Saunders dari Forum Femto. Seperti pengguna, femtocell dapat menjadikan pelanggan perniagaan berharga lebih setia kepada penyedia perkhidmatan tertentu, katanya.

Stesen pangkalan berskala kecil juga dapat memainkan peranan penting dalam membangun rangkaian LTE. Menempatkan femtosel LTE di rumah pelanggan dapat memenuhi cukup liputan sehingga syarikat penerbangan dapat menunda pembinaan beberapa sel LTE biasa, kata Saunders. Mereka boleh membenarkan syarikat penerbangan menangguhkan pengaktifan 4 persen hingga 10 peratus sel yang lebih besar, menghasilkan penjimatan yang cukup untuk menampung kos femtosel isi rumah, katanya.

Beberapa vendor juga mencari LTE femtocells di kawasan awam untuk mengisi liputan atau meredakan kesesakan. Agak cepat dan mudah untuk memasang femtocell di jalan dan memasangkannya ke perkhidmatan jalur lebar yang ada dan bukannya menggunakan sel makro konvensional, kata Franks di Ubiquisys. Dia menganggarkan versi LTE yang efektif dari femtosel "metro" ini mungkin melanda pasaran pada tahun 2011 atau 2012.

Spesifikasi baru dalam standard LTE, yang disebut SON (Self-Organizing Networks) harus memudahkan kedua jenis penggunaan ini, kata Steve Kemp, pengarah kanan pemasaran produk di Alcatel-Lucent. SON femtocell yang diletakkan di sekitar bangunan atau kawasan awam dapat mencari satu sama lain dan mengoptimumkan tetapannya sendiri dalam persekitaran itu, menjimatkan kerja kejuruteraan yang mahal dan memakan masa, kata Kemp.

Walaupun sudah lama datang, femtocell akhirnya dapat membantu LTE menjangkau pengguna lebih cepat daripada yang dilakukan oleh rangkaian masa kini.

"Ketika 3G perlahan-lahan dibangun, mereka tidak mempunyai kelebihan femtocell untuk membantu mengisi jurang liputan," kata Chua IDC. Memiliki mereka tersedia dari awal teknologi rangkaian baru harus menjadikan penyertaan mereka menjadi lebih mudah.